Qu'est-ce que l'hépatite C ?

Le terme « hépatite » signifie littéralement inflammation du foie. L'hépatite C – également appelé VHC ou virus de l'hépatite C – est un virus présent dans le sang, qui attaque les cellules du foie. Le virus est l'une des causes les plus fréquentes d'inflammations du foie dans le monde et peut conduire, à terme, à des atteintes (graves) du foie, une insuffisance hépatique et un cancer du foie. À l'heure actuelle, aucune vaccination contre l'hépatite C n'est encore possible, mais le virus peut néanmoins être traité par d'autres médicaments.

De l'hépatite à une pathologie du foie

Après un certain nombre d'années, l'hépatite C peut conduire à des lésions du foie. Des atteintes hépatiques, comme une fibrose (la première phase de la formation de cicatrices dans le foie) et une cirrhose (attaque d'un nombre croissant de cellules hépatiques saines en raison de l'augmentation des cicatrices), peuvent ainsi apparaître. Vous trouverez ci-après une description détaillée de ce qui se produit lorsque vous êtes porteur du virus de l'hépatite C.

Hépatite C aiguë
Lorsqu'une personne est infectée pour la première fois par le VHC, on parle alors de la « phase aiguë » ou « hépatite aiguë ». Il peut arriver que le corps se débarrasse lui-même du virus, sans le moindre traitement. Cela concerne environ 15 à 25 % des patients,

Hépatite C chronique
Si le virus de l'hépatite C est toujours présent après six mois, on parle alors d'« hépatite C chronique ». Cela concerne les 75 à 85 % de patients restants. À terme, des lésions du foie peuvent apparaître et conduire à une fibrose légère, modérée ou sévère. La fibrose désigne la formation de cicatrices dans le foie. Si celle-ci s'aggrave, le foie peut moins bien fonctionner. Aux Pays-Bas, 15.1        quelque 60 000 personnes souffrent d'hépatite C chronique.

Maladie du foie
Le VHC peut conduire à des maladies du foie telles que la fibrose. La fibrose désigne la formation de cicatrices dans le foie. Si la fibrose s'aggrave et que les cicatrices attaquent le tissu hépatique sain, une cirrhose du foie apparaît alors. La cirrhose est une sévère altération du foie causée par la formation de tissu cicatriciel. L'un des symptômes de l'hépatite C qui peut suggérer l'existence d'une cirrhose est la jaunisse. Une cirrhose apparaît en moyenne au bout de 20 à 30 ans. Cela concerne environ 10 à 20 % des patients. Pour certains patients, une transplantation du foie finira par s'avérer nécessaire. 1 à 4 % des personnes atteintes d'une cirrhose du foie développeront un carcinome hépatocellulaire (CHC). Il s'agit de la forme la plus fréquente de cancer du foie aux Pays-Bas.

L'hépatite C dans le monde

Au niveau international, 3 % de la population mondiale est touchée par le virus de l'hépatite C, bien souvent sans même le savoir. Cela représente quelque 160 millions de personnes. Parmi elles, près de 350 000 décèdent chaque année des suites d'une hépatite C chronique. Aux Pays-Bas, l'infection du foie concerne 0,1 à 0,4 % (soit 15 000 à 60 000 individus) de la population. Davantage de personnes sont porteuses du virus dans le bassin méditerranéen, en Europe de l'Est, en Afrique et en Asie.

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